¿Podría el parche de esquisto de la vaca muerta de Argentina ayudar a resolver la crisis energética?

¿Podría el parche de esquisto de la vaca muerta de Argentina ayudar a resolver la crisis energética?

En un acontecimiento sorprendente, la tercera economía más grande de América Latina, Argentina, reportó una producción récord de hidrocarburos para mayo de 2022. Para ese mes, Argentina bombeó un promedio de 574.465 barriles de petróleo crudo y 136 millones de metros cúbicos de gas natural por día. Esos volúmenes representan un aumento de 0,9% y 6,8% respectivamente con respecto al mes anterior y un notable 13,9% y 6,9% más año tras año. El impulsor clave de ese salto impresionante en los volúmenes de producción fue el aumento de la producción de petróleo de esquisto bituminoso y gas natural de Vaca Muerta. Ministerio de Economía muestra de datos (Español) que Argentina bombeó 241.024 barriles diarios de petróleo no convencional para abril de 2022 lo que equivale al 42% de la producción total de petróleo del país. Eso es un 6% más que el mes anterior y un impresionante 57% más año tras año. La producción de gas natural no convencional también está aumentando, ya que Argentina bombeó 75 millones de metros cúbicos de gas natural no convencional durante abril de 2022, que fue un 15 % más mes a mes y un 38 % más que el año anterior. Esas impresionantes cifras convierten a Argentina en el mayor productor de gas natural de América Latina y el quinto productor de petróleo después de Brasil, México, Colombiay Venezuela.

Este tremendo crecimiento de la producción se puede atribuir a la exitosa explotación del esquisto de Vaca Muerta. El cuerpo geológico, que cubre 12.000 millas cuadradas, es una formación de edad Jurásico tardío a Cretácico temprano ubicada en la Cuenca Neuquina, que cubre la mayor parte de la Provincia de Neuquén. Esa cuenca sedimentaria, donde se inició la producción de petróleo convencional a principios del siglo XX, es el núcleo del sector hidrocarburífero argentino y es responsable del 46% de la producción petrolera del país y del 67% del gas natural producido. La explotación de la Vaca Muerta es vital para la recuperación de la larga crisis económica de Argentina que ha visto al país incumplir nueve veces su deuda soberana desde la independencia.

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Se cree que la formación geológica es el segundo recurso de gas de esquisto más grande del mundo y el cuarto recurso de petróleo de esquisto más grande. La EIA de EE. UU. estimado en 2013 que Vaca Muerta contiene recursos recuperables de hidrocarburos por un total de 308 billones de pies cúbicos de gas natural y más de 16 mil millones de barriles de petróleo. El gobierno nacional de Argentina en Buenos Aires cree que la formación geológica posee volúmenes aún mayores de hidrocarburos. En 2018 la Secretaría de Energía anunció que el Vaca Muerta contiene recursos no convencionales por un total de 27 mil millones de barriles de petróleo y 802 billones de pies cúbicos de gas natural. Esas cifras incluyen las reservas probadas de la formación de 2.100 millones de barriles de petróleo y 11,9 billones de pies cúbicos de gas natural.

Esos números apuntan a que la explotación exitosa de Vaca Muerta será un cambio de juego no solo para Argentina y su economía en dificultades, sino también para América del Sur, donde hay un enfoque creciente en la necesidad de mejorar la seguridad energética. La explotación de Vaca Muerta también tiene el potencial de aliviar la actual crisis energética mundial, donde la falta de inversión de las compañías petroleras debido a la caída del precio del petróleo y la pandemia de 2015, junto con la invasión de Ucrania, ha provocado una escasez crónica de energía y un aumento vertiginoso de los precios. Los últimos datos de Buenos Aires indican que la Vaca Muerta es finalmente entregando sobre la considerable promesa mostrada por la formación hace más de una década cuando se descubre por la energética española Repsol.

Algunos analistas pronostican que Argentina bombeará 1 millón de barriles de petróleo para 2026 y que las exportaciones alcancen los 500.000 barriles por día o más. Para que eso ocurra, deberá haber un crecimiento sustancial de la producción, de alrededor del 77% de los volúmenes actuales, con Argentina bombeando solo un promedio de 565.143 barriles de petróleo crudo por día durante los primeros cinco meses de 2022. La producción de gas natural durante ese período es se espera que aumente hasta 260 millones de metros cúbicos por día, lo que permitirá a Buenos Aires aumentar significativamente las exportaciones, que según S&P global verá a Argentina rivalizar con Australia y Qatar en exportaciones de GNL. Si esos eventos ocurren, mejorará la precaria balanza comercial de Argentina y generará una ganancia económica inesperada sustancial para Buenos Aires al tiempo que garantizará la seguridad energética del país.

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Para que eso ocurra, debe haber una inversión significativa en curso en perforación de exploración y desarrollo, así como actividades relacionadas, como el desarrollo de infraestructuras industriales cruciales como oleoductos e instalaciones de procesamiento y almacenamiento. Los analistas estimaron en 2018 que se requiere una inversión de $ 120 mil millones en Vaca Muerta entre entonces y 2030 para que la formación se desarrolle por completo y alcance su potencial de hidrocarburos. Precios de equilibrio elevados, estimado para ser hasta $ 55 por barril, en un entorno operativo abrumado por los bajos precios del petróleo disuadió los gastos de capital, pero el reciente repunte de los precios del petróleo está actuando como un poderoso viento de cola para la inversión. El aumento de los precios de la energía, con el índice de referencia internacional Brent ganando la friolera de un 37 % desde principios de 2022 para venderse a más de $107 por barril, está agregando un impulso considerable al auge petrolero de Vaca Muerta y la inversión extranjera en energía.

El atractivo de invertir en Vaca Muerta se ve reforzado por el petróleo crudo dulce ligero de alta calidad producido por la formación. La principal mezcla de crudo que se produce en Neuquén Medanito es una mezcla ligera y grado dulce, con una gravedad API de 42,5 grados y un contenido de azufre muy bajo de 0,2%, que es bajo en contaminantes. Eso hace que Medanito sea más barato y más fácil de procesar en combustibles de alta calidad con bajo contenido de azufre, lo que hace que aumente la demanda del petróleo en los mercados de refinación de Europa y Estados Unidos. Parte del petróleo crudo extraído de Vaca Muerta es aún más liviano y dulce, lo que lo convierte en un diluyente ideal para mezclar con los grados más pesados ​​producidos en el sur de Argentina. Estas características hacen que el petróleo producido en Neuquén tenga una baja huella de carbono cuando se extrae, refina y quema, particularmente en comparación con los grados ácidos más pesados ​​extraídos en VenezuelaColombia y Ecuador.

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Las características del petróleo producido en Vaca Muerta aumentan el atractivo de invertir en la formación de esquisto. Esto es particularmente cierto en un mundo donde la descarbonización de la economía y la reducción de la contaminación son prioridades, por lo que es fundamental que las empresas de energía reduzcan su huella de carbono. El enfoque de Buenos Aires en la implementación de medidas para impulsar la inversión extranjera en hidrocarburos refuerza aún más los beneficios que las empresas extranjeras de petróleo y gas pueden obtener al invertir en Vaca Muerta. Las últimas medidas incluyen planes para aliviar los controles de capital para las empresas de energía y el lanzamiento de licitaciones para la construcción de un oleoducto crucial de varios miles de millones de dólares que conecta Vaca Muerta con mercados energéticos cruciales en la provincia de Buenos Aires.

Por Matthew Smith para Oilprice.com

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